On this page you’ll find some of my stories on religion from different outlets.

1) 500 Years Since the Beginning of the Reformation

It’s 500 years since Martin Luther allegedly nailed his 95 thesis on a church door in Wittenberg. Below is a five part series I produced single-handedly for “An Là”, the news on BBC ALBA (in Gaelic, with English captions).

Episode 1 talks about the opening of an exhibition on the Reformation in Wittenberg. A candidate to the ministry in the Church of Scotland tells of his visit to the German town and how he feels Martin Luther paved the way even for Presbyterian Churches.

Episode 2 tells of the contribution by the Catholic Church. A Scottish priest says the division of Christianity wasn’t Christ’s wish, but the Holy Spirit has to bring about unity. Otherwise it won’t last.

Episode 3 focuses on Kirchentag (Church Days), a biannual reunion of tens of thousands of protestants in Germany.

Episode 4 explains how Protestants split in 1529. Luther and Zwingli met for the Marburg Colloquy, but couldn’t reach agreement on the Communion question. Only in 1973 did the two camps accept each other’s position without changing their own.

Episode 5 reports on the opening ceremony of the festivities in Germany. Reference is made to the Pope’s comments in 2016 saying that the Reformation has brought positive changes to the Catholic Church. The ecumenical Taizé community ask all Christian Churches to unite during this historic year despite their differences.

2) My view of the Conclave that elected Pope Francis:

Click here: Conclave

Community of Sant'Egidio at the Conclave in 2013
Community of Sant’Egidio at the Conclave in 2013

3) A reflection on my first hand experience with a lay Catholic community of volunteers, St Egidio, who dedicate themselves to help the poor:

Click here: Homeless

4) This column asks whether British mining companies are harming indigenous people in Colombia:

Click here: Mining_in_Colombia

5) Craig Lodge Family House of Prayer

Craig Lodge is a Catholic lay community based in beautiful Dalmally, Argyll in Scotland. They offer a variety of different retreats. Hospitality, a very warm hearted welcome and charismatic services are among the things to expect.

They also offer the opportunity for young people to live and serve in community for a year.

6) Was there a Celtic Church?

This question is raised by scholars like Meg Bateman, lecturer at Sabhal Mòr Ostaig. Simon Innes is currently writing a PhD at Glasgow University asking what Catholic tradition was like in the Highlands in the late Middle Ages and whether it was any different from the continent. He looks particularly at devotion to Mary and the poetry in the Book of Dean of Lismore. It tells us a lot about what people believed and the customs they had.

Simon wasn’t brought up with any faith and felt that religion was ‘closed’ to him. So he was curious to find out more. He came to the conclusion that the evidence he found fitted well into the picture he had from the continent. Whereas some might have wished for a stronger tradition that was peculiar only to the Gàidhealtachd it is interesting to see that at a time when communication and travel were a lot more difficult some stories e.g. appear in many different cultures.

Beehive on Eileach an Naoimh
Beehive on Eileach an Naoimh

The myth of a promised land in the middle of the Atlantic is one such story. St Brendan tale of a voyage where he sees Heaven and Hell is the Gaelic version of it. Some of his adventures are told in the book “Celtic Christianity” by another Brendan. Mr Lehane argues that Christianity was different in the Celtic lands of Ireland and Highland Scotland, which were outwith the Roman Empire. He mentions that abbots were the highest ranking clergy not bishops.

We hear how St Columba converted the Picts. When he goes to visit their king Brude he finds his fort tightly locked. The saint makes the sign of the cross and knocks. The doors fall open and Brude is instantly converted. Lehane does mention though that others think St Ninian may well have converted the Picts two centuries earlier.

One of the stops on Turas Cholmchille
One of the stops on Turas Cholmchille – a pilgrimage trail in Donegal

He goes on to tell us about this feeling in Ireland that they are the chosen race and the Holy Spirit had come down on the country in a special way. This used to be much stronger, but is still to be found. At one time the Irish and Scottish cultures were linked much more closely than they are today. I sometimes feel that some of this special blessing is still to be felt in Scottish Gaeldom, too. Lehane mentions the following quotes: “How odd of God to choose the Jews.” Along those lines James Carney says: “How did God fail to choose the Gael?”

I feel the author doesn’t always reference in a way that one necessarily has to come to the same conclusion that Celtic Christianity was indeed very different from the European Church. He is very knowledgeable though not only about Gaelic history and culture, but about the European context as well.

6) Gaelic Gospel Choir “Soisgeul” on Isle of Iona

This track was recorded during a practice inside the abbey on the Isle of Iona, one of the earliest centres of Christianity in Scotland. It is sung by Soisgeul, the only Gaelic language Gospel choir. The song is called St Columba’s Hymn, St Columba being one of the first Irish monks to bring Christianity and the Gaelic language to Scotland.

(English version following below)

Dh’fhaodte gun deach òrain ann an stoidhle gospel a sgrìobhadh ann an Gàidhlig. B’ e sin a thuirt Gareth Fuller a tha na stiùiriche air diofar chòisirean ann an ceann a deas Shasainn. Gu dearbha cha robh ann ach fealla-dhà, ach bha e a’ feuchainn ri ràdh gun robh ceòl soisgeulach agus a’ Ghàidhlig a’ dol còmhla glè mhath. Dh’aidich e gun robh teagamh gu math mòr air dar a chunnaic e an t-eadar-theangachadh an toiseach ge-tà.

Thàinig timcheall air 50 de mhuinntir “Shoisgeul” còmhla an Eilean Ì air a’ mhìos seo. Chan eil fada bhon a thòisich iad a’ seinn òrain soisgeulach ann an Gàidhlig. Ach leis nach eil iad stèidhichte ann an àite sònraichte sam bith bha dùbhlan romhpa mun t-slighe air adhart. Cha bhi iad a’ cruinneachadh ach dh’fhaodte dà thuras sa bhliadhna. Ach an turas seo fhuair iad cuideachadh proifeiseanta. Dh’eadar-theangaich an seinneadair Màiri-Anna NicGualraig òrain a tha aithnichte ann an saoghal soisgeulach gu Gàidhlig. Ged nach eil e furasta eadar-theangachadh a dhèanamh a tha dlùth ris a’ chiall agus a tha ag obair a thaobh ruitheam rinn i fìor dheagh obair air.

Bha spòrs air leth againn. Nach e bha math ùrnaigh a dhèanamh anns an dòigh seo cuideachd. Cha robh na h-òrain furasta ionnsachadh ge-tà. Ach theirinnsa gun robh an Tighearna a’ coimhead sìos oirnn gu fàbharrach air sgàth is gun tàinig a’ ghrian a-mach timcheall air meadhan là agus bha feasgar àlainn ann an Eilean Ì. Choisich sinn suas bhon talla, far an robh sinn ag obair fad an là, dhan abaid. Abair fuaim a rinn sinn an sin is sinn cuideachd a’ seinn “Sìneadh/ Laoidh Chaluim Chille”. B’ i Màiri-Anna a chuir co-sheirm ris agus ged nach b’ e òran soisgeulach a bh’ ann bha e air leth freagarrach ga sheinn ann an àite aig a’ bheil ceangal cho dlùth ris an Naomh Chaluim Chille.

A’ coiseachd air ais dhan talla bha a’ ghrian air a dhol fodha agus a’ ghealach a’ dèarrsadh. Abair sealladh ga faicinn a’ dèarrsadh tro uinneagan tobhta thaigh nan cailleachan-dubha. Bha e mar gun robh na cailleachan-dubha a-staigh agus an solas aca air. Dh’fhaodte gun do chòrd an ceòl san talla ri a thaobh riuthasan cuideachd. Thàinig là air leth gu crìch le cèilidh far am facas dannsa gu leòr is eile.

Dh’fhuirich mise ann an taigh-ùrnaigh na h-Eaglaise Caitligich air a’ bheil Cnoc a’ Chalmain. Is e àite snog a th’ ann airson beagan fois agus sìth fhaotainn. Tha e suidhichte air cnoc le sealladh eireachdail dhan a’ mhuir. Bha Sr Jean a tha a’ ruith an àite glè fhialaidh gu dearbha, ach dh’innse i dhomh gu bheil i a’ gluasad gu obair ùir agus gun tig cuideigin na h-àite.

Cho-dhùn “Soisgeul” feuchainn ri cuirm a chuir air dòigh aig Celtic Connections na h-ath bhliadhna. Thug na h-òrain seo togail air leth dhomh is iad gam bhrosnachadh mo làn earbsa a chuir anns an Tighearna agus anns na comasan agam fhìn.

Maybe Gospel Songs Were First Written in Gaelic

Those were the words of Gareth Fuller, a well known gospel choir director during a workshop on the Isle of Iona recently. He admits he was puzzled when he first saw the translations of gospel songs into Gaelic, but soon found they worked really well. Not only did the translations by Mary-Ann Kennedy fit perfectly into the rhythm, but they remained true to the original meaning as well.

“Soisgeul” are a Gaelic gospel choir. They haven’t been going for very long and only meet about twice a year as they aren’t based in any particular locality. This challenge led some to question the future of the choir. Now they decided they needed some expert gospel training and around 50 people got involved this time round.

The Lord must have enjoyed the singing since the weather turned for the better as the day progressed. In the evening Soisgeul performed their songs inside the Abbey. They were so uplifting and really encouraged faith in the Lord and in one’s own abilities. At night the ruined nunnery was lit up by the moon in a way that it seemed as if the lights were on inside. Maybe the nuns enjoyed the singing, too. The day concluded with a good west coast ceilidh in the village hall.

I stayed at Cnoc a’ Chalmain, Catholic House of Prayer. It is a great place overlooking the sea and very well looked after by Sr Jean. She is leaving soon, but a replacement has now been appointed and so this place of rest and peace will remain open. After the gospel workshop Soisgeul’s conductor, Mary-Ann Kennedy said, they would now aim for a gig at Celtic Connections next year.

7) Religion in Großbritannien

Das große Familienfest zu Weihnachten findet in Großbritannien am Morgen des 25.12. statt. Soviel ist vielleicht noch bekannt. Aber in dem Land, in dem an Sonntagen das Einkaufen schon lange möglich war, bevor in Deutschland erste Geschäfte öffneten, geht an Weihnachten gar nichts. Das Fest der Christenheit ist hier hochheilig, was sich z.B. dadurch zeigt, dass im ganzen Land an diesem Tag keine Züge fahren.

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Iona Abbey; hier gründete 563 der aus Irland stammende Heilige Columba ein Kloster und war damit ein Mitbegründer des Christentums in Großbritannien. Heute besteht in der mittelalterlichen Abtei eine protestantische Laiengemeinschaft, die Iona Community. Einige Protestanten sehen den St Columba als Vorkämpfer des Protestantismus.

Am Neujahrstag hingegen verkehren in England einige Züge, während in Schottland auch dann nichts geht. Obwohl das Vereinigte Königreich von Großbritannien und Nordirland insgesamt überwiegend protestantisch ist, bestehen doch deutliche Unterschiede. Religion ist die Angelegenheit der “Nationen,” England, Schottland, Wales und Nordirland. In Schottland besteht eine andere Form des Protestantismus als in England. Für die ist der Neujahrstag noch heiliger als Weihnachten.

In England dominiert die anglikanische Kirche, gegründet durch König Henry VIII, weil der Papst ihm die Annullierung seiner Ehe verweigerte. Die Church of England ist auf der ganzen Welt vertreten, vor allem aber in vormals britischen Kolonien. Es gibt in ihr verschiedene Strömungen. Die sogenannte Hohe Kirche sieht sich eigentlich als katholisch und geht zur (anglikanischen) Messe. Die Niedere Kirche hingegen hat fast schon freikirchlichen Charakter.

Zwar ist die Königin schon lange oberste Gouverneurin der Kirche, aber erst 1992 beschlossen die Anglikaner auch Frauen zum Priesteramt zuzulassen, und in 2014 wurde Libby Lane die erste Bischöfin. Wegen der Verbundenheit der britischen Krone mit der Kirche, dürfen Thronfolger noch heute keine Katholiken heiraten, denn deren Kinder wären nach kanonischem Recht ja auch Katholiken, was in der Zukunft zu einem Dilemma führen würde.

Die anglikanische Kirche existiert auch als Church in Wales, Scottish Episcopal Church und Church of Ireland. In Schottland hat aber in der Mitte des 16. Jh. unter der Führung von John Knox sich eine presbyterianische und calvinistische Kirche herausgebildet. In der Church of Scotland gibt es keine Bischöfe und der Pfarrer wird von der Gemeinde bestellt. Nicht selten findet man in einer presbyterianischen Kirche nicht einmal ein Kreuz, weil jegliche Symbole als Idole verteufelt sind. Von der Church of Scotland haben sich wiederum diverse Freikirchen abgespalten, wie z.B. die Free Church of Scotland.

Der Katholizismus wurde zur Zeiten der Reformation verboten und St John Ogilvie wurde wegen seines Glaubens 1615 in Glasgow erhängt. Erst 1878 konnte die katholische Kirche sich in Schottland reetablieren. Heute gibt es prozentual mehr Katholiken in Schottland als in England. Überwiegend sind sie Nachfahren irischer, italienischer und polnischer Einwanderer. In den Highlands und auf den südlichen Inseln der Äußeren Hebriden gab es aber auch Gegenden, die die Reformation nie erreicht hat. In Teilen der schottischen Bevölkerung bestehen noch immer starke Vorurteile gegenüber der jeweils anderen Konfession, die insbesondere bei Fußballspielen zwischen dem katholischen Club ‘Celtic’ und dem protestantischen ‘Rangers’ in Glasgow sich zuweilen entladen.

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Fàilte Dhut a Mhoire (Gälisch: Gegrüßest seist da Maria); die Insel Süd-Uist ist mehrheitlich katholisch, denn die Reformation hat sie nie erreicht.

Dennoch sind die Animositäten in Nordirland wegen der politischen Dimension noch viel stärker. Im 17. Jh. “pflanzte” (so die offizielle Bezeichnung) die britische Regierung protestantische Siedler im erzkatholischen Irland, vor allem im Norden. Als Irland 1922 unabhängig wurde, bildeten die Protestanten in Nordirland die Mehrheit und die Region blieb Teil des Vereinigten Königreiches. Da Katholiken aber in der Regel mehr Kinder haben als Protestanten, verändert sich das Verhältnis. Bei den letzten Wahlen zum nordirischen Parlament haben 2017 erstmals die (katholisch dominierten) Parteien, die für eine Vereinigung mit der Republik Irland sind, eine Mehrheit bekommen.

Nichtsdestotrotz hat eine Studie in 2016 ergeben, dass erstmals mehr Menschen im Vereinigten Königreich sich jetzt als unreligiös bezeichnen, denn als Christen. Missbrauchsskandale vor allem in der katholischen und in der anglikanischen Kirche haben ihr übriges getan. Dennoch schauen gerade im Jahr des 500-jährigen Reformationsjubiläums viele britische Protestanten nach Deutschland. Nicht nur die Anglikaner, die sich in Kommunion mit den Lutheranern befinden, sehen in Martin Luther ein Vorbild, auch die Presbyterianer schauen dieser Tage nach Wittenberg.

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BBC Correspondent, Scotland Broadcast languages: ENGLISH, GERMAN, SPANISH, SCOTS GAELIC Interview languages: PORTUGUESE, FRENCH, ITALIAN, RUSSIAN ————— TV Journalism Lecturer at EDINBURGH NAPIER UNI, Religious Correspondent, Travel Photographer

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